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Canal de Manchester: milagre da engenharia

Barcos no canal.
Canal de Manchester.
Canal de Manchester.
The Detroit Bridge (ponte de Detroit).
Os cais de Salford.

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O Canal de Manchester, com suas 36 milhas de comprimento, mudou o destino da cidade para sempre e a transformou na verdadeira capital do norte da Inglaterra.
O clima úmido, perfeito para o tratamento do algodão, permitiu que Manchester se convertesse no mercado de trabalho mais importante do mundo, uma vez que centenas de enormes moinhos de algodão surgiram rapidamente para satisfazer a insaciável demanda do Império Britânico. Desde 1870, a população aumentou com a chegada massiva de pessoas em busca de trabalho. Bancos e companhias de seguros de Londres abriram suas sedes no norte e as novas tecnologias apoderaram-se da industria química, que administrava as tintas e os detergentes para os produtos do algodão.

Apesar de serem os líderes mundiais da indústria, os homens de negócios estavam descontentes, já que, estando a 60 quilômetros do litoral, não tinham um porto próprio. Apesar de os rios Irwell e Mersey serem navegáveis desde 1730 e de ter sido inaugurada, em 1830, uma via ferroviária que ligava a cidade ao mar da Irlanda, tudo continuava passando obrigatoriamente pelo porto de Liverpool. O que Manchester precisava era de uma ligação direta ao mar, embora, para tal, fosse preciso criar o projeto de engenharia mais audaz que a Grã-Bretanha já tinha visto.

Na primeira vez em que os projetos para a construção do canal foram apresentados ao Parlamento, a permissão para a obra foi negada. Como era de se esperar, os representantes de Liverpool opuseram-se por causa do receio de que uma conexão daquele tipo para o mar privasse seu porto de uma considerável fonte de lucros. Em todo caso, sob a liderança de Daniel Adamson, foi aprovada a Lei do Canal de Manchester em maio de 1885, abrindo assim caminho para o mar desde que a cidade conseguisse financiar a obra sozinha. O que se seguiu foi um dos projetos mais ambiciosos e prósperos da história da engenharia civil britânica. A obra começou em novembro de 1887, com cerca de 17 mil trabalhadores. O grupo escavou mais de 40 metros cúbicos de terra e rocha quase que totalmente à mão. As condições de trabalho eram muito duras: faleceram centenas de trabalhadores e o canal possuía seu próprio corpo policial para fazer cumprir a lei. Apesar dos desafios que esta obra impôs, foram precisos apenas sete anos para finalizar a construção do canal, que teve um custo total de 15 milhões de libras ou 1,65 bilhão ao se fazer a equivalência com os dias de hoje.

Quando a rainha Vitoria oficializou a abertura do canal para fins comerciais, Manchester começou a recolher os frutos do seu trabalho. Tal como dizia um anúncio publicado no “Manchester Evening News”: “O porto de Manchester é agora o terceiro porto do reino. Traz cargueiros a vapor do oceano até o coração da maior área de produção do país”. Manchester ultrapassara seus rivais com a recente inauguração do porto e convertia a cidade, desse modo, na terceira mais importante da Grã-Bretanha. A relevância do canal era tal para a identidade de Manchester que os dois clubes de futebol da cidade fizeram referência a ele nos seus emblemas, com um barco que figura acima do diabo vermelho no símbolo do Manchester United e sobre a rosa vermelha no do Manchester City.

Apesar das mudanças que se produziram no comércio e na logística internacional a partir dos anos 1950 e que reduziram consideravelmente o tráfego do canal, o sentimento e orgulho que inundou a cidade de Manchester perdura até os dias de hoje.

Um sopro de ar fresco no canal

Segundo uma lenda urbana, no início dos anos 1990, o canal estava tão poluído que o município proibiu que se fumasse às suas margens, uma vez que isso poderia provocar incêndio com a proximidade com os gases inflamáveis que emanavam da água. Atualmente, graças a uma enorme operação de limpeza, o canal voltou a luzir águas claras. É possível até pescar no coração da cidade, algo impensável há apenas alguns anos.

Cruzeiro através do tempo

A melhor forma de observar o que a engenharia tornou possível com a construção do canal de Manchester é fazer um passeio por suas águas. Os amantes da história podem pegar um barco para conhecê-lo melhor, indo dos Cais de Salford até Liverpool e aprendendo, durante as seis horas da travessia, como o canal mudou para sempre a história de Manchester e do norte da Inglaterra.